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La mesa de Acción de Gracias en la casa de mi prima Paula en Springfield, Massachusetts, es larga. Pueden ser varias mesas apiñadas juntas; No puedo decirlo por las fotos que veo en Facebook cada año. Está cubierto con un mantel blanco y un bosque de pilares de velas blancas enclavados en una pieza central de agujas de pino. No es la única mesa de la casa. Hay otras preparadas para acomodar a las aproximadamente 30 personas que invita a Acción de Gracias cada año: una mesa de juego en la sala de estar, una mesa para niños en la cocina.

En una foto, mi tía Pauline se inclina para escuchar a Bryan, mi primo hermano de veintitantos, una vez retirado, contar una historia. En otro, Paula se ríe de algo que dice su hermana Karen. Hay uno del primo David, "el guapo", siempre lo llama mamá, reclinándose en su silla como si estuviera a punto de aflojar la vieja hebilla del cinturón. Hay otro de un niño comiendo pavo. No sé quién es.

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Landolfi, de 7 años, con sus padres, Ellendean y Ron. | Cortesía de Keith Pandolfi

Me siento un poco celosa cuando Paula publica estas fotos todos los años porque me arrepiento de no haber asistido nunca a un Día de Acción de Gracias oficial de Pandolfi en mi vida. Aunque las mismas palabras me han sido dichas o enviadas por correo electrónico miles de veces antes: "Siempre eres bienvenido".

Esas fotos me recuerdan algo que a menudo olvido: que vengo de una gran familia, una gran familia italoamericana. Que mi padre creció junto a cinco hermanos y una hermana en un enclave italiano de Springfield. Su familia escuchó los discos de Enrico Caruso; su madre hizo una salsa roja mezquina. Papá y sus hermanos trabajaban juntos en la empresa de catering italiana Pandolfi, que estaba ubicada en un edificio de bloques de hormigón detrás de su casa. Eran realmente italianos.

Mire las fotos de la Acción de Gracias con la que crecí y le contarán una historia diferente. Hojee las Kodaks y verá solo a mí, a mi madre (mitad italiana / mitad irlandesa) y a mi padre sentados alrededor de una mesa mucho más pequeña que la de la casa de Paula. La persona detrás de la cámara es probablemente mi abuela napolitana, el único miembro de la familia extendida con quien nos mantuvimos en estrecho contacto después de que papá nos envió de Massachusetts a los suburbios de Cincinnati en 1979. Consiguió un buen trabajo con una buena compañía.

Después de unos años en Ohio, lo único que identificaba nuestra herencia era una placa con nuestro apellido, Pandolfi, que mi padre colocó con orgullo sobre la puerta de entrada tan pronto como nos mudamos. Nos asimilamos a una subdivisión de la mayoría familias de clase de ascendencia alemana e inglesa. Prince Spaghetti Day fue reemplazado por London Broil Wednesday. Enrico Caruso dio paso a Christopher Cross. Nos volvimos menos italianos y más "italianos".

Supongo que eso es lo que sucede cuando tu familia se muda de donde es. Cuando pierde sus ataduras y sus tradiciones y sus comidas. Mamá y papá sacrificaron esas cosas por la movilidad ascendente y los sueños estadounidenses: una vida mejor para ellos y su hijo. No había ninguna razón para lamentarse por ello.

Pero mi padre lo lamentó. Se disculpó más de una vez por negarme el tipo de infancia que había tenido. Se sintió mal porque nunca pude disfrutar de una casa llena de tías, tíos, primos y sobrinos visitantes. Echaba de menos esas cosas: las voces de esa Gran Familia Italiana, las que emanaban de su cocina y sala de estar, su patio trasero y su porche delantero con regularidad. Lo lamentó especialmente cuando llegaron las vacaciones, nuestra mesa del comedor escasamente poblada era un recordatorio de todo lo que se había perdido.

Sin embargo, me gustaron nuestros días de Acción de Gracias. Me gustaba ser hijo único. En nuestras pequeñas vacaciones, me consolaba más de lo que mamá y papá podían imaginar. Ese traslado a Cincinnati, fue duro. Me reprendieron por mi acento Mass-hole, la bicicleta Huffy barata que monté, la chaqueta de los Red Sox que usé hasta que mis padres la reemplazaron con una chaqueta de los Rojos para que pudiera encajar mejor. Acción de Gracias fue un día en el que podía olvidarme las bromas y las peleas ocasionales en las que me metí en la parada del autobús. Simplemente me gustaba estar con mis padres. Me gustaba estar en casa.

Mi propia familia es un reflejo de aquella con la que crecí: solo yo, mi esposa y una hija llamada Sylvie. Pasamos nuestra Acción de Gracias en Florida con mi mamá. A veces invita a uno o dos invitados, pero siempre es un asunto íntimo.

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Papá se ha ido ahora. Hace 26 años que se fue. Pero creo que le alegraría ver que he traído de vuelta al menos algunas de las tradiciones de la Gran Familia Italiana que pasamos por alto en mi juventud. Aprendí a hacer la salsa roja de mi abuela Pandolfi. Y, después de encontrar una copia de Marcella Hazan Cocina italiana más clásica en un bordillo del barrio de Brooklyn donde vivo ahora, también puedo hacer una carbonara aceptable. De ese libro, improvisé una receta de puerro estofado y parmesano que ahora es uno de mis lados favoritos. Creo que se lo serviré este Día de Acción de Gracias: un pequeño recordatorio para mi hija de que proviene de una gran familia italiana. No importa donde vivamos. No importa cómo cambien las cosas.

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